르노 RS17 옆에 선 휠켄베르그, “꿈은 이루어진다.”

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니코 휠켄베르그가 르노스포츠F1 팀의 레이서로 새 시즌을 시작한다. 르노는 새로운 시즌 개막을 앞두고 지난달 말 영국 런던에서 새로운 머신을 공개했다. 르노는 그동안 F1에서 꾸준히 활약해온 휠켄베르그에게 큰 기대를 걸고 있다. 휠켄베르그 역시 그렇다.

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휠켄베르그는 지난 시즌을 끝으로 포스인디아에서 르노로 시트를 옮겼다. F1에 루키로 등장해 고군분투했던 게 엊그제 같았던 휠켄베르그가 벌써 8번째 시즌을 맞았다. 르노는 그의 네 번째 팀이다. 르노 소속인 이상 그가 르노의 새로운 머신을 가리켜 “쓰레기 같다”고 말할 리는 없다. 그건 리키 라우다 급의 클래스가 아닌 이상 불가능한 이야기다.

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휠켄베르크는 새로운 RA17 머신에 대해 ‘매우 강한 잠재력을 가진 차’라고 치켜세웠다. 실제로 ‘보기 좋은 떡이 먹기도 좋다’는 옛 속담처럼, 르노의 옐로우 컬러는 매력적이다. 윌리엄스도 마르티니로 리버리를 바꾼다음 마치 출력이 30마력은 더 좋아진 것처럼 맹활약을 했었다. 그 덕에 발테리 보타스는 메르세데스AMG페트로나스 시트를 차지하기에 이르렀다. 휠켄베르그도 이 멋진 컬러의 머신이 인상적이었던 것 같다다. “섹시해 보인다”고 말했다. 이 차량을 처음 마주한 게 윈드터널에서 였다고. 굉장히 인상깊었다고 설명했다.

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지난 시즌 르노는 9위에 올랐다. 올 시즌 목표는 5위다. 휠켄베르그는 이 정도 목표는 결코 불가능한 환상이 아니라고 주장했다.
“저는 르노가 세운 목표의 일부가 되어 매우 행복합니다. 앞으로 많은 일들이 있을 것이고 우리는 긍정적이고도 장기적 관계를 생각하고 있습니다. 올해는 이전보다 중요한 성장이 있는 해가 될 겁니다.”

또 이런 말도 했다.
“목표는 시즌 동안 미드필드에서 앞으로 나아가 2018년 또 하나의 걸음을 내딛는 모양을 갖추는 것입니다. 나는 이 계획의 일부가 됐고, 더 나은 경기를 위해 내 역할을 더할 것입니다.”

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휠켄베르그는 “열정, 경험, 성공에 대한 갈망”을 포함한 가진 모든 것을 끌어와 르노 F1의 무기고를 더욱 강력하게 만들 거라고 강조했다.

“팀원들 모두의 노력이 중요하지만 결국 이를 두 명의 드라이버가 트랙에서 모조리 발휘하는 게 중요합니다. 나는 시즌 동안 팀이 갖는 목표를 알고 있으며, 이를 성취하기 위한 기회를 만들기 위해 단계적으로 준비를 하고 있습니다. 나는 성공을 확신할 수 있는 모든 것을 할 것입니다.”

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그와 그의 팀이 좋은 성적을 내기 위해선 지난해 르노에서 루키 시즌을 마친 영국 출신의 졸리언 파머와 좋은 파트너십을 구축할 필요도 있다. 이에 대해 휠켄베르그는 “좋은 관계가 될 것”이라고 전망했다. 그는 “아직 파머를 잘 알지 못하지만 한 달이면 확실히 바뀔 것”이라며 “우리는 팀의 이익을 위해 적극적으로 임하고 서로를 격려하리라 확신한다”고 말했다.

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올 시즌의 새로운 규정은 머신이 상당히 빨라지도록 허용했다. 이는 드라이빙을 할 때 이전보다 더욱 피로도가 증가하는 것을 의미한다. 드라이버가 신체 조건을 최상으로 끌어올려야 한다. 휠켄베르그는 이에 대한 준비도 철저히 했노라고 말했다. 그는 “나는 많은 노력을 해왔다”며 “일찌감치 작년 12월에 트레이닝캠프부터 준비하기 시작해 1월, 2월까지 이어지고 있다. 트랙에 올랐을 때 랩타임은 단축시키고 다운포스는 올릴 수 있도록 열심히 훈련하고 있다”고 설명했다.

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휠켄베르그는 현재까지 F1에서 362 포인트를 얻었다. 그의 최고 레이스 기록은 3위와 4위다. 그리고 두 개의 가장 빠른 랩타임 기록을 갖고 있다. 놀랍지 않겠지만, 그는 2017년 개인 목표에 대한 그림을 보여주는 것을 거절했다. 그는 “나는 숫자를 정하진 않는다”라고 결론지었다.
“나는 팀의 목표를 알고 이 목표 달성을 위해 가능한 할 수 있는 모든 것을 할 것입니다. 분명한 것은, 모든 그랑프리에서 가능한 최고의 성과를 원한다는 것입니다.” 최진석 기자 racing10@tenasia.co.kr